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Un bon plan : l'écliptique

Pourquoi tout ces flirts nocturnes entre les planètes, la lune et les constellations du zodiaque ?

Si on pouvait s'élever très loin dans l'espace au-dessus du pôle nord (et si on avait une bonne vue !), on verrait que les 8 planètes, et les astéroïdes de la ceinture, tournent autour du soleil en étant à peu près dans un même plan. C'est le plan de l'écliptique.

En réalité, la meilleure image de l'écliptique est celle d'un disque un peu épais avec le soleil au centre et les planètes qui tournent à l'intérieur, à des vitesses différentes.

La lune tourne autour de la Terre, également dans ce disque.

Si on regarde ce plan de la Terre, on va voir défiler tous les astres de l'écliptique, y compris le soleil, sur la même ligne du ciel; comme tous objets d'une plaine sont vus sur la ligne d'horizon.

Comme l'axe nord-sud de la terre est incliné par rapport à ce plan, cette ligne change de hauteur : elle est haute les nuits d'hiver (il y a "plus" de lune) et donc basse les journées d'hiver ( il y a "moins" de soleil). C'est le premier jour de l'hiver qu'elle est la plus haute (solstice d'hiver). A l'inverse, en été, elle est haute le jour (on ne peut, bien sûr, y voir que le soleil) et basse les nuits(au plus bas fin juin).

Si on prolonge ce plan, ce disque, au-delà du système solaire, il va rencontrer des étoiles.

On les verra quand on tournera le dos au soleil, c'est-à-dire les nuits; et sur la ligne du ciel empruntée par la lune et les planètes : l'écliptique.

On regroupe les étoiles par régions du ciel : ce sont les constellations (88 au total).

Il nous faut un an pour faire le tour du soleil et donc pour voir toutes celles qui sont dans le prolongement de l'écliptique. Il y en a douze (et le bout d'une treizième).

Le soleil et les planètes semblent passer à travers ("dia") elles. Elles ont chacune le nom (pardon pour la balance; La constellation du cancer devrait être appelée constellation du crabe) d'un animal ("zoo").

Ce sont les douze constellations du zodiaque...

G.S.